为了阻止下一次大流行,我们需要阐明COVID-19的起源

我们发现自己已经进入了我们一生中最灾难性的全球健康事件之一的第十个月,令人不安的是,我们仍然不知道它是如何开始的。更令人困扰的是,尽管这个问题至关重要,但仍在努力研究严重急性呼吸综合征冠状病毒2(SARS-CoV-2)病毒和相关疾病冠状病毒疾病2019(COVID-19)的起源,已陷入政治困境,支持不力的假设和主张以及不完整的信息。

为了避免或减轻这种流行病和未来流行病的可怕后果(这里,PPE的人们于6月在印度德里埋葬了一名受害者),即使确定了SARS-CoV-2和COVID-19的来源,也必不可少答案可能难以捉摸,而客观的分析则意味着提出一些令人不适的可能性。

SARS-CoV-2是一种β冠状病毒,据报道其明显的近亲RaTG13和RmYN02分别于2013年和2019年在中国云南省的蝙蝠中采集到。COVID-19于2019年12月在中国湖北省武汉市1000多英里外首次报道。除了这些事实之外,“起源故事”还缺少许多关键细节,包括一个合理且适当详细的近期病毒进化史,最近祖先的身份和出处,以及令人惊讶的传播地点,时间和机制。首次人类感染。即使可能无法给出明确的答案,并且即使进行客观分析也需要解决一些令人不快的可能性,但追求这一问题至关重要。预防下一次大流行取决于了解这一大流行的根源。

有几种潜在的起源场景。首先,SARS-CoV-2可能在蝙蝠中进化,蝙蝠是巨大的冠状病毒多样性的已知储藏库,然后通过自然机制直接或间接地通过中间宿主传播给人类。预期但未发现的自然多样性的程度显然为这种情况提供了支持,也为其他情况提供了支持。其次,SARS-CoV-2或最近的祖先病毒可能是人类从蝙蝠或其他动物身上收集的,然后带入实验室,有意或无意地将其储存,进行了传播和遗传操纵,以了解其生物学特性,以及然后意外释放。

有些人认为,有意进行工程设计的可能性不大,因为人们没有先验知识来设计当前的大流行病毒。该论点未能承认以下可能性:已经发现并在实验室中研究了两个或更多个尚未公开的祖先,例如,一个具有SARS-CoV-2骨架的祖先和穗蛋白受体结合域,另一个具有SARS-CoV-2多元弗林蛋白酶切割位点。下一步是想知道重组病毒的特性,然后在实验室中创建它,这将是合乎逻辑的下一步。

或者,可以从蝙蝠样品中回收完整的SARS-CoV-2序列,并从合成基因组中复活有活力的病毒以对其进行研究,然后再将其意外地从实验室中逸出。第三种情况似乎不太可能发生,涉及实验室操纵或释放,明确意图造成伤害。

即使到处都有强烈的意见,但不能用现有的事实来自信地排除或排除这些情况。仅仅因为没有公开报告称自然宿主中有更多近亲祖先,这并不意味着这些祖先不存在于自然宿主中,也不意味着COVID-19并不是作为溢出事件而开始的。这也不意味着它们尚未被回收和研究,或在实验室中故意重组。

为什么这些区别很重要?如果我们发现SARS-CoV-2直接从蝙蝠传给人类的“溢出”事件的更具体证据,则需要大力加强理解和管理蝙蝠-人类界面的工作。但是,如果SARS-CoV-2逃离实验室导致大流行,那么了解事件链并防止其再次发生就变得至关重要。不能诉诸预感或指责,而必须使用可用的最佳基于科学的方法对每种情况进行系统和客观的分析。有一条途径可以使清晰度更高。它要求科学严谨,法医手段,审慎的方法,透明度和合作。

为了揭示大流行的起源,迄今为止,研究人员一直集中在SARS-CoV-2基因组序列上。但是,大流行病毒的序列只能告诉我们很多。首先,最接近的已知亲戚RaTG13和RmYN02并不是那么亲密。

其次,SARS-CoV-2可能有一个以上的近代祖先谱系,因为其基因组显示了不同亲本病毒之间重组的证据。在自然界中,重组在冠状病毒中很常见。但是,在一些使用重组工程技术研究这些病毒的研究实验室中也很常见。底线很简单:我们需要确定SARS-CoV-2的直系亲本,并且缺少它们。

为了找到它的父母并了解其最近的历史,我们需要1)来自相关蝙蝠和其他可疑宿主的冠状病毒的其他基因组序列-考虑到迄今为止特别致力于蝙蝠的研究,其中一些可能已经存在于实验室中在各种确定的条件下测量SARS-CoV-2进化,以便更好地将病毒基因组之间的差异理解为进化时钟上的时间差异;来自对冠状病毒暴露高风险人群的抗体调查以及过去类似疾病病例的数据,从而可以揭示以前无法识别的遭遇。

此外,我们需要解决是否存在有关宿主或环境样本的信息,这些信息包含SARS-CoV-2的近期祖先,这些数据可能尚未公开。更普遍的是,是否存在尚未广泛共享的相关科学数据,包括实验室中的冠状病毒工程工作?谁知道2019年12月之前有关病毒和疾病病例如何?什么时候?即使确定性继续使我们难以捉摸,这些信息对于澄清这种大流行的起因将有很大帮助。

手段与目标一样重要。调查过程应透明,合作,国际化,并尽可能避免政治利益。例如,最近中美之间富有成效的科学合作为实现这一进程提供了希望。但是,所需的努力将需要远远扩大到目前为止已经发生的事情,并且除美国和中国以外的其他国家也需要参与其中。必须揭露和解决各方研究人员,管理人员和决策者的利益冲突,并且必须包括所有相关的全球选民。

世界卫生组织和柳叶刀COVID-19委员会已经暗示,他们已经采取了一些第一步,但他们的努力到目前为止已经在秘密。调查这种流行病起源的审议过程必须代表所有相关学科,专业知识和利益相关者;必须实现政治中立,科学平衡并获得所有相关信息和样本;并且必须在透明和独立监督下运作。没有这些功能,它将不会是可信的,可信赖的或有效的。

更加全面地了解COVID-19的起源显然符合这个星球上每个国家每个人的利益。这将限制进一步的指责,并减少发生冲突的可能性;它将导致对这一大流行病作出更有效的反应,并努力预测和预防下一次大流行病。它还将推动我们对风险科学的讨论。它将做其他事情:描述COVID-19的起源故事将有助于阐明我们在生物圈中非常不稳定的共存的本质。

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